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Diálogos tectónicos

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Por Guillermo Goldes
@GUILLEGOLDES

Sobremesa en un bar de Ciudad Universitaria. Diciembre del año 2015. Casi al momento de levantarnos para volver al trabajo, Roberto Martino, geólogo amigo, me sorprendió con la siguiente afirmación: “Si pudieras cavar un pozo de unos 200 km de profundidad en la zona de Alta Gracia, o de Los Reartes, en algún momento te encontrarías con terreno que alguna vez fue parte del fondo del Pacífico”.

Mi sorpresa hizo que la partida se demorara unos minutos, y a continuación transcribo parte del diálogo que siguió.

-¿Cómo es posible eso?
-En realidad no es posible en la práctica. De hecho el pozo más profundo que se ha practicado en la corteza de la Tierra tiene apenas 12 km de profundidad. Se lo hizo en la década del 70 y 80 en la Península de Kola, en Rusia.
Pero en teoría, si podrías. Te digo que encontrarías fondo marino porque la placa tectónica de Nazca, que se introduce debajo de la placa sudamericana en la falla cercana a la costa de Chile, llega hasta la longitud geográfica de Córdoba, justamente hasta el borde oriental de las Sierras Chicas.

-Esa placa que se introduce debajo de Sudamérica causa la elevación de la Cordillera, ¿no es así?
-Claro, eleva la Cordillera de los Andes, pero como la placa ingresa bajo el continente con un ángulo muy bajo, muy rasante, a grandes distancias todavía no se ha sepultado muy abajo en el manto de la Tierra. En realidad, es el acoplamiento y empuje de esa placa lo que eleva también las Sierras Pampeanas, incluidas las Sierras de Córdoba. Estamos a unos 700 km de la costa chilena, y digamos a 800 km de la falla donde se produce la subducción de la placa de Nazca. En 800 km, la placa baja unos 200 km. Es una pendiente muy chica, con un ángulo de aproximadamente 14 grados. Eso se llama subducción subhorizontal. Si el ángulo fuera mucho mayor, en esta zona no se podría identificar esa placa, y probablemente no existirían las sierras. En otras regiones, por ejemplo en Perú, la placa se hunde con un ángulo mayor, cerca de 30 grados.

-Todo esto me llama mucho la atención. ¿Hay otros casos en el Mundo?
-Casos de subducción hay muchos: en Japón y las Filipinas, entre la Placa del Pacífico y la pequeña placa Filipina, también en el Mediterráneo. Pero en el Mediterráneo queda muy poco fondo oceánico, porque África se mueve hacia el norte y va cerrando el Mediterráneo. La actividad del volcán Vesubio y las aguas termales de Italia son el resultado de la subducción de ese fondo oceánico casi totalmente consumido.
Ahora, si me preguntás por subducción con un ángulo tan bajo como el que tenemos aquí, eso se da por ejemplo en la cosa oeste de EE.UU. Allí la placa del Pacífico se introduce bajo la Norteamericana. Es lo que dio origen a las Montañas Rocallosas, un análogo a las Sierras Pampeanas.

-¿Cuál es la causa de la subducción? ¿Qué fuerzas entran en juego?
-Bueno lo que pasa es que en medio del atlántico está la Dorsal Mesoatlántica. Una cordillera submarina donde se genera continuamente corteza oceánica, es decir nuevo fondo de mar. Entonces toda la placa sudamericana se desplaza hacia el oeste, y la placa africana hacia el este. Toda América se desplaza entre 6 a 10 cm por año hacia el oeste. Eso produce que la placa sudamericana se monte sobre la de Nazca. 

-¿Y por qué allí, en la zona de subducción, la placa sudamericana va arriba y la de Nazca se introduce por debajo?
-Muy sencillo: porque la de Nazca es más densa y tiende a hundirse. La Sudamericana, en promedio, es menos densa y “flota”.

-Ahh OK. ¿La subducción causa la mayoría de los terremotos de Chile, no?
Claro. Chile está sobre una de las zonas de mayor sismicidad del Mundo, dado que las dos placas interaccionan en una zona de muy alta fricción. También provocan erupciones volcánicas en la zona cordillerana. Episódicamente, se libera energía interna de la Tierra a través de esas erupciones y de los sismos. Toda esa energía que se libera va produciendo un enfriamiento lento del planeta. Es una pérdida progresiva de energía.
Pero también en Córdoba tenemos volcanes, sólo que no están en actividad. Esos volcanes, que están en la zona de la Pampa de Pocho, surgieron hace unos 7 millones de años. Justamente la poca inclinación de la placa de Nazca hace que ésta alcance profundidad para fundirse en las cercanías de la sierras de Córdoba y San Luis, generando este vulcanismo. 

-Bueno quiere decir que a la promoción de los atractivos turísticos más conocidos que tiene Córdoba podríamos comenzar a agregarle volcanes inactivos y un antiquísimo fondo marino enterrado, ¿no?
-Bueno, aunque no sé si eso atraería muchos turistas…
 

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