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Una tarde en el Museo (Diálogos fósiles)

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Por Guillermo Goldes
@GUILLEGOLDES

Durante la tarde de un jueves invernal, visitábamos el Museo de Ciencias Naturales de la Provincia, en el Parque Sarmiento. El grupo estaba integrado por estudiantes de un curso de extensión.

Nos acompañaba mi amigo Adán Tauber, Paleontólogo. Es el responsable del Museo; nada mejor que ser guiado por el jefe.

Al llegar a la primera sala, comenzó a contarnos la historia de los animales cuyos fósiles allí se exhiben. Parecían esperarnos, en realidad. El Gliptodonte, esa especie de enorme mulita de más de 2 metros de longitud con caparazón óseo. También el Megaterio, un gigantesco perezoso extinto que habitaba nuestras pampas hasta hace unos 9.000 años. Los restos del más “joven” de estos corpulentos animales, que eran herbívoros, se encontraron en Tres Arroyos, al sur de la Provincia de Buenos Aires.

Pronto comenzaron las preguntas de los integrantes del grupo, que nuestro guía respondía en forma entusiasta. Los diálogos se desarrollaron de la forma que sigue.

-¿Estos esqueletos son originales o réplicas?

Muy buena pregunta. En general en la mayoría de los museos modernos de ciencias naturales o paleontología, los originales se guardan en los depósitos, para poder conservarlos mejor o para la investigación. Y se fabrican réplicas muy detalladas en resina, que son las que se exhiben. Hay artistas especializados que construyen las réplicas. Se llaman Paleoartistas.

Lo que pasa es esto: muchos esqueletos prehistóricos que encontramos están fosilizados, es decir mineralizados. Casi podríamos decir petrificados. Entonces, son muy pesados y también frágiles. Además, en general en los sitios paleontológicos se encuentran algunos huesos o fragmentos aislados. Para reconstruir un esqueleto completo como éste, hay que replicar restos óseos de varios esqueletos diferentes. Y para que se mantengan armados, hay que fabricar un armazón de hierro. Tratamos de que no se lo vea, pero ahí está.

Todos estos fósiles, o réplicas de fósiles, pertenecieron a animales del Terciario, que se extinguieron hace unos 9.000 años, al término de la última glaciación. Pero convivieron con el Hombre.

-¿Y los seres humanos tuvieron algo que ver con esa extinción?

Es posible, aunque no seguro. Los seres humanos hemos ido invadiendo paulatinamente hábitats propios de animales desde que aparecimos. Eso puede haber influido.

Otra cuestión importante: la mayoría de estos animales eran muy grandes. Ante desequilibrios ambientales o escasez de alimentos por ejemplo, resultaban ser más vulnerables, porque necesitaban más comida. Por supuesto que ser grandes también brinda ventajas evolutivas a los animales, porque son pocos los depredadores que a uno se le animan. Además, los animales grandes conservan el calor corporal mejor que los más pequeños. Estos animales eran mamíferos. Y Uds. saben tenemos nuestra propia regulación interna de la temperatura. Cuando un mamífero es muy pequeño, pierde calor mucho más rápidamente que en el caso de un animal grande.

-¿Cómo se sabe si los huesos que se encuentran son de un mamífero o de, por ejemplo, un reptil?

Otra muy buena pregunta. Los únicos reptiles de talla tan grande que conocemos eran los dinosaurios, que se extinguieron hace unos 65 millones de años. Pero sabemos bien como eran las articulaciones de esos grandes reptiles. En particular su pelvis, que era diferente a la de los mamíferos, tanto en los llamados Saurisquios, o "pelvis de lagarto", como en los Ornitisquios, o "pelvis de pájaro". Entonces, en general, son bastante claras las diferencias anatómicas entre mamíferos y reptiles. Aunque claro, con un hueso aislado a veces la cosa se complica.  

Además, hay otras cuestiones de contexto. Por ejemplo, la mayoría de los reptiles nacen de huevos, son ovíparos. Entonces si uno encuentra un pequeño esqueleto fosilizado en el interior de un huevo, es poco probable que corresponda a un mamífero.

Aunque claro, la naturaleza es bastante compleja. También hay mamíferos que ponen huevos, como el Ornitorrinco, que vive en Australia y Tasmania

En este punto Tauber hizo una pausa, sonrió y continuó ascendiendo por la rampa del museo, seguido por la mayor parte del grupo. Tenía la expresión de alguien que sabe mucho y disfruta al compartirlo. Pero que se guarda quizás los mayores secretos, dosificándolos.

Seguí al grupo a la distancia, mientras imaginaba mis propios relatos en ese ambiente primitivo y mágico. Me fui aislando paulatinamente de mis compañeros de visita. Observaba los esqueletos fosilizados desde diferentes perspectivas, fantaseaba persecuciones entre ellos.

Sólo por un breve instante, tuve la impresión de que eran esas fabulosas criaturas venidas de otros tiempos las que nos examinaban, a través de las cuencas de sus ojos vacíos. 

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